Na ‘Yantai’ rest onzekerheid

Tientallen RUG-medewerkers werkten aan de voorbereiding van ‘Yantai’. Sommigen zelfs fulltime. Wat staat hen te wachten nu de branch campus in China van de baan is?
Door Lucia Grijpink en Matthijs Nieuwenhuijse

Twee weken terug was hij er nog, in Yantai. ‘Er lag sneeuw en we hadden prachtig uitzicht over de zee’, mijmert Bart van de Laar.

Van de Laar is hoofd van het programmateam University of Groningen Yantai voor de bètafaculteit. Sinds deze zomer was hij met een team van acht medewerkers fulltime aan het werk in Yantai. Hij moest er voor de bètafaculteit vier bachelorprogramma’s opzetten, een masters en het bijbehorende onderzoek. ‘Er lag een raamwerk met een stad die heel graag wilde investeren in wetenschap.’

Hij genoot niet alleen van de Chinese omgeving, maar ook van de energie die er hing. ‘Ik stond met open mond te kijken en te genieten van de spirit bij de Chinezen, ook bij de studenten. Ze wilden bijdragen aan een goede universiteit in samenwerking met Groningen.’

Geruchten

Maar toen – afgelopen maandagochtend 29 januari – hoorde hij over het persbericht zoals dat enkele uren later naar buiten zou worden gebracht door het college van bestuur: de branch campus is van de baan, wegens onvoldoende draagvlak. ‘Ik had het totaal niet zien aankomen. Je hoorde wel eens wat geruchten, maar je wist niet hoeveel daarvan waar is.’

Van de Laar besefte dat hij een risico nam met dit project. ‘Een universiteit moet vorm geven aan vernieuwing, altijd. Je hebt mensen nodig die daar werk van maken en risico’s nemen. Daar werd ik voor betaald.’

En toch. Hij is ontevreden over de besluitvorming. ‘Ik was vol vertrouwen dat het gesprek binnen de universiteit rationeler zou zijn dan dat het nu was. Natuurlijk is het heel belangrijk dat staf en studenten samen kijken naar plannen, maar ik ben teleurgesteld over de bijtende toon van het gesprek in de publiciteit.’

Hoe nu verder?

De vraag is hoe het nu verder moet voor Van de Laar en zijn team, en de tientallen andere mensen die zich met volle overgave voor Yantai hebben ingezet. Voorlopig gaan de werkzaamheden nog door. ‘Zo’n groot project kun je niet van de een op de andere dag stopzetten’, meldde decaan Jasper Knoester van de bètafaculteit aan de faculteitsraad.

Wel is duidelijk dat de voorbereidingen een andere richting krijgen. Het college van bestuur gaf al aan op zoek te gaan naar andere vormen van samenwerking. En Van de Laar denkt dat die kunnen worden gevonden. ‘Je bent blind als je de onvoorstelbare potentie, zin en aandrang die China biedt, niet ziet. Daar wil je als een universiteit die niet drijft op de naam van een hoofdstad, volop deel van uitmaken.’

Portemonnee

Ook financieel heeft dat consequenties. De stad Yantai zou de voorbereidingskosten van de University of Groningen Yantai (UGY) dekken. Voor alternatieve plannen zal de RUG zelf waarschijnlijk moeten dokken. ‘Hoe dat nu gaat, weten we niet’, aldus Van de Laar. ‘Het college moet daar een andere weg voor vinden.’

Hij gaat er in elk geval alles aan doen om te kijken hoe de samenwerking nu vorm moet krijgen. ‘Dit zijn fantastische professionals, kritisch en bevlogen. Zij zitten hier om de universiteit te dienen. Het is nu zoeken naar een koers.’

 

English

05 February 2018 | 6-2-2018, 9:08